Museum Ludwig

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Master of Beauty. Karl Schenkers mondäne Bildwelten

Sep 10, 2016 bis Jan 8, 2017

tn Karl Schenker (1886–1954): der "geborene Bildner eleganter Gestalten", "a master of several mediums", "Frauenkopfregisseur" – die Presse war voll des Lobes über jene Fotografien, die Karl Schenker in den 1910er- und 20er-Jahren zu einem der bekanntesten Society-Porträtisten machten. Wer Rang und Namen hatte, ließ sich von ihm in seinem Berliner Atelier am Kurfürstendamm porträtieren, denn bei keinem war man so schön, keiner konnte so meisterhaft retuschieren wie er.

Schauspielerinnen, Tänzerinnen und Damen der Gesellschaft umhüllte er mit Tüll und Pelzen bevor er sie ablichtete – oder malte den Pelz erst hinterher ins Bild. Der Fotograf Heinz Hajek-Halke erinnerte sich später mit Bewunderung: "Er (Schenker) hatte von einer angesehenen "Dame" der Gesellschaft Akt-Aufnahmen gemacht – "(…) und dass um Gottes Willen mein Mann nicht davon erfährt!" Er schickte ihr die Aufnahmen ins Haus, aber bekleidet mit einem der kostbarsten Pelze, auf dem man jedes Haar zählen konnte. Ich habe selber derartige Retusche von ihm gesehen und ging in die Knie."

Als Fotograf, aber auch Zeichner, Maler und zeitweilig Bildhauer galt Schenkers Schaffen vor allem der Herstellung schöner Frauenporträts. Zu Hilfe kamen ihm dabei sämtliche Mittel der Fotoretusche, aber sicher auch die aufkommende Kosmetikindustrie und im ein oder anderen Fall wohl auch die ebenfalls junge Schönheitschirurgie, deren Institute in unmittelbarer Nähe von Schenkers Atelier für Nasenkorrekturen und Face-Liftings warben. Vor allem Frauen gerieten zur formbaren Materie – und das oberste Gebot lautete bei Schenker: Schönheit.

Angefeuert von den massenhaft verbreiteten Fotografien der Stummfilmstars zeigt sich in ihnen so ein wachsendes Medienbewusstsein. Schenkers Bilder halten uns die Anfänge einer Lust am Image, an der bildnerischen Verschönerung vor Augen. Auf die Spitze treibt er dies in einer Fotoserie von selbstentworfenen und bekleideten Schaufensterpuppen. Kokett fragt ein Journalist im Zeitschriftenartikel darum: "Mannequins oder Wachspuppen"?

So wenig man bislang über Karl Schenker wusste, so sehr muss er doch auch sich selbst in Szene zu setzen gewusst haben. Auf den überlieferten Porträts sehen wir ihn stets elegant gekleidet, in Interviews stilisierte er sich gerne als adeliger Abstammung. Recherchen ergaben folgenden Lebenslauf: 1886 in Sereth in der heutigen Ukraine geboren, über Lemberg und München um 1912 nach Berlin gekommen, etablierte er am Kurfürstendamm ein florierendes Atelier. 1925 zieht er für fünf Jahre nach New York und arbeitet unter dem Namen Karol Schenker vor allem als Zeichner und Maler. Nach 1930, zurück in Berlin, taucht sein Name als Werbefotograf wieder in den Zeitschriften auf, doch nach 1934 verliert sich seine Spur. 1938 emigriert er, als Jude verfolgt, nach London, führt ein Atelier und stirbt 1954. Aufmerksamkeit erzielten seine Puppenaufnahmen 2013 wieder, als Cindy Sherman sie auf der Biennale in Venedig zeigte.

Das Museum Ludwig nimmt einen Ankauf von etwa 100 Porträts zum Anlass, Schenkers Leben und Wirken erstmals nachzuzeichnen und damit einen zu Unrecht Vergessenen wiederzuentdecken. In der Ausstellung werden etwa 250 Werke, darunter internationale Leihgaben, präsentiert: Fotografische Porträts seinerzeit berühmter Frauen und Männer, Mode- und Wachsfigurenaufnahmen, von Schenker gestaltete Zeitschriftencover, eine großformatige Zeichnung, ein Gemälde, Starpostkarten – und Zigarettensammelbildchen. Karl Schenker wiederzuentdecken bedeutet, einen Fotografen wiederzuentdecken, der vor allem für Frauen jene idealisierten Porträts schuf, denen sie so gerne gleichen wollten.


Der Katalog wird herausgegeben von Miriam Halwani mit Textbeiträgen von Wolfgang Brückle, Sophia Ebert, Miriam Halwani, Matthias Harder, Eckhard Köhn, Hanne Loreck, Dorothy Price, Sabine Schnakenberg, Theresia Ziehe sowie historischen Texten von Florence van Kirk, Max Osborn und Karl Schenker. Verlag der Buchhandlung Walther König, Deutsch/Englisch, ca. 230 Seiten, 24 x 30 cm, Hardcover, 30 EUR Museumspreis, 38 EUR Buchhhandelspreis.

Master of Beauty. Karl Schenkers mondäne Bildwelten
10. September 2016 bis 8. Januar 2017

Karl Schenker: Damenbildnis, um 1920. Museum Ludwig; Foto: Rheinisches Bildarchiv
Karl Schenker: Damenbildnis, um 1920. Museum Ludwig; Foto: Rheinisches Bildarchiv
Karl Schenker: Lotte Neumann, um 1920 (Starpostkarte). Museum Ludwig
Karl Schenker: Dorothy Knapp, um 1927 (Reproduktion, Original verschollen)